Ventana de inicio RobolabRobolab es el entorno gráfico utilizado para programar los artefactos construidos con Lego Mindstorms. Desarrollado en la Tufts University de Massachussets, Robolab es una aplicación del entorno de desarrollo Labview, de National Instruments, con una interface gráfica muy simplificada para su uso escolar.

LabView se utiliza en el mundo profesional e industrial, para aplicaciones de ingeniería e investigación en las que hace falta un software capaz de capturar datos, analizar su evolución y calcular resultados en un entorno virtual. Por esta razón, los archivos que contienen los programas elaborados con Robolab, al igual que los de Labview, tienen la extensión .vi (virtual instrument) que corresponde a la descripción de un instrumento virtual.

Instalación

Lo más conveniente, para los centros que tienen dotación de ladrillos RCX de Lego, es instalar la versión 2.5.4 de Robolab en castellano, que se instala sin dificultad siguiendo las rutinas del instalador de Windows. Junto al entorno de desarrollo se instalarán también, tras la autorización del usuario, la aplicación WinVDIG que facilita las capturas de pantalla en formato de video QuickTime, y el driver de la torre de infrarrojos.

La instalación y el buen funcionamiento de la torre de infrarrojos no siempre son satisfactorios. En computadores antiguos, en los que todavía hay un puerto serie disponible, no suelen presentarse problemas. Pero en los ordenadores con múltiples puertos USB no siempre se consigue que la torre funcione a la primera.

A veces es debido a que no todos los puertos USB están activos, bien porque no se han activado a bajo nivel, en la BIOS, o bien porque algunas placas necesitan que estén correctamente conectados algunos jumper de la placa. A veces también hay que pelearse para instalar el driver de la torre adecuado para la plataforma que estamos utilizando. En mi máquina, por ejemplo, instalé uno de los muchos drivers que habilitan un puerto COM virtual en un puerto USB utilizando una librería dinámica.

Configuración

La ventana inicial de Robolab nos ofrece tres opciones, que se corresponden con tres roles de usuario: administrador, programador e investigador. El botón de administrador nos da acceso a la configuración del sistema con tres pestañas:

Ventana de administración

Desde esta ventana de administración podemos seleccionar el puerto al que tenemos conectada la torre de infrarrojos, bajar el firmware del ladrillo y poner a prueba las comunicaciones entre nuestro PC y el ladrillo RCX.

El firmware del ladrillo es el sistema operativo del microcontrolador que contiene el RCX y se mantiene en memoria mientras haya tensión de alimentación. Por esa razón, cuando se agotan las baterías o cambiamos las pilas del ladrillo, se borra el firmware de la memoria y hay que volver a cargarlo. Es un proceso un poco lento y latoso, pero así son las cosas.

En la ventana de configuración de Robolab tenemos un gestor de carpetas y proyectos. También utilizamos esta ventana para establecer los directorios en los que está el programa y la carpeta en la que almacenamos los proyectos.

Configuración de RCX

Finalmente, en la pestaña de configuración del RCX podemos fijar algunos parámetros importantes: la configuración de energía del enlace infrarrojo (IR) que repercute, lógicamente, sobre el consumo eléctrico; el bloqueo de los dos primeros programas almacenados, para evitar manipulaciones accidentales; el tiempo de apagado automático del ladrillo en ausencia de acciones para ahorrar energía y un indicador del nivel de carga de las baterías.

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